Har Apple någon framtid?

Ingen kan ha undgått att läsa om Apples bekymmer den senaste tiden. Vad är det som har hänt och vart är Apple på väg? I den här artikeln ger jag min personliga syn på detta.

Apple är ett datorföretag som har varit mer innovativt än så gott som alla andra. De lanserade den första persondatorn och var de som banade vägen för grafiska gränssnitt (på den tiden då allt annat var teckenbaserat och möss och fönster ansågs vara leksaker). Samtidigt har Apple gjort många misstag över åren. Bland de grövsta finns periodvis dåligt ledarskap, alltför stark tro på sig själv samt att man inte i tid tillät Mac-kloner. I själva verket är det nog få företag som skulle överlevt så många misstag som Apple gjort.

Det senaste året har problemen blivit allvarligare, främst genom Apples dåliga finanser och genom att huvudkonkurrenten Windows blivit allt bättre (även om Apple fortfarande har ett klart försprång).

Steve Jobs, en av Apples grundare, har haft en nyckelroll den senaste tiden. Efter en maktkamp 1985 tvingades han lämna företaget. Har har sedan dess lyckats med att bli miljardär på nytt genom NeXT och Pixar. I år kom han tillbaka som extern konsult och rådgivare till Apples dåvarande VD, Gil Amelio. Jag hade förmånen att lyssna på honom i maj och kunde konstatera att han fortfarande är en stor visionär och har kvar förmågan att entusiasmera sin publik. Han betonade då att han bara var konsult och att det inte var han som bestämde. Vilka planer Jobs hade redan då var och är oklart. Jag skulle inte bli direkt förvånad om han hade planerat för ganska stora delar av det som sedan hände. Hursomhelst så blev Gil Amelio sparkad av styrelsen. Det var synd dels eftersom det inte var bra läge för ett VD-byte, dels eftersom han nog hade lyckats med mycket av det han förutsatt sig - dock inte med att få Apple att åter visa vinst. I det vakuum som uppstod utan VD och med en svag styrelse så tog Jobs, fortfarande som extern konsult, i princip över bolagets ledning.

Vid MacWorld i Boston i augusti höll Jobs ett större tal. Han meddelade då att i princip hela den gamla styrelsen avgick (förutom ett par personer som suttit där mindre än ett år). I den nya styrelsen ingår bl a Jobs själv och hans gode vän Larry Ellison, VD för Oracle. Ingen styrelseordförande eller VD utsågs dock. Vidare presenterade han ett avtal - som han själv hade satt stor prägel på - med ärkefienden Microsoft. I det ingår bl a att Microsoft investerar i Apple och fortsätter att utveckla Mac-versioner av Office. Företagen kom också överens om att få använda varandras patent, att reda ut diverse stämningar, att samarbeta om Java och satsa på Microsofts Internet Explorer. I och med avtalet med Apple så närmade sig Apple Microsoft och fjärmade sig samtidigt från alternativ som Sun och Netscape. Ytterligare två andra saker i talet var värda att notera, nämligen att han inte nämnde något om vare sig Mac-kloner eller Apples kommande operativsystem Rhapsody.

Apples (läs Jobs) nästa steg var att successivt ta död på Mac-klonmarknaden. Det är ett synnerligen olyckligt beslut. Dels minskar man effektivt Mac OS-marknaden, dels omvände man ett antal vänner till ovänner. Efter att ha bråkat med Mac-klontillverkare om licensavgifter, CHRP/PPCP (ett sätt att bygga Mac-kloner) och Mac OS-licenser, så köpte Apple upp Power Computings Mac OS-verksamhet (i princip för att lägga ned den) och sade i praktiken upp licensavtalen med de mycket viktiga samarbetspartnerna Motorola och IBM (det är de som konstruerar och tillverkar de PowerPC-processorer som Apple använder).

I mitten av september meddelades att Jobs blivit utsedd till tf VD, en post som han i praktiken haft sedan Amelio avgick, dock utan att ha det fulla ansvaret. Apple uppger att de räknar med att en permanent VD skall utses innan årets slut.

Där står Apple idag. Jobs har drivit igenom stora förändringar och sagt upp vänskapen med många för Apple viktiga företag. Tyvärr är det inget som kan åtgärdas nu - inte ens om Apple hade haft bra finanser. Apple står och faller med Jobs. Vem kan bli ny VD och styrelseordförande så länge Jobs styr från baksätet? Vill Jobs själv bli det (trots att han offentligt sagt nej)? Och även om Jobs lämnar Apple, kan man hitta någon annan som vill fullfölja hans strategi?

Nu är inte allt så nattsvart som det låter. Amelio gjorde många bra saker. Kvalitetsproblemen har rättats till och tidsplaner har hållts. De senaste PowerMac-arna är riktigt bra - fortfarande rekommenderar jag riktiga PowerMac-modeller som 7300, 8600, 9600 framför Performa (inklusive de Performa-modeller som nu döpts om till PowerMac). Apple har nyligen lanserat modeller med klockhastigheter på upp till 350 MHz, dessutom med förbättrad cache-arkitektur. Det innebär modeller som ligger över eller i paritet med det allra bästa på Wintel-sidan. PowerBook 3400 är en alldeles utmärkt, om än dyr, bärbar dator. Mycket snart kommer dessutom modeller baserade på nya PowerPC 750, som ger ännu bättre prestanda (Motorola och Power Computing hade redan sådana modell klara, men de kommer dessvärre aldrig att säljas). PowerPC-chipet har alltså god potential.

Mac OS 8 släpptes i tid i USA och i början av oktober kommer - som planerat - den svenska versionen. Mac OS 8 är ett stabilt och bra system som även innehåller en ansiktslyftning av gränssnittet, både vad det gäller funktionalitet och utseende. Även om förändringarna mer motiverar ett versionsnummer som 7.7 än 8.0 så är det ett klart steg i rätt riktning och ingen som kört 8.0 vill gå tillbaka till 7.x. Även på mjukvarusidan har Apple tänkt om och man utlovar nu Mac OS-versioner parallellt med Rhapsody en lång tid framåt och bra stöd för Mac OS-applikationer under Rhapsody. Detta ger både ett längre liv för Mac OS och en smidigare övergång till Rhapsody.

Rhapsody - ett modernt unixbaserat operativsystem - har man medvetet talat mindre om för att inte störa lanseringen av Mac OS 8. Första utvecklarversionen väntas - i tid - i september. Det jag såg och provade i maj antyder att den bör kunna levereras till slutkund enligt planerna nästa sommar.

Så mitt svar på frågan i rubriken blir: tror det, hoppas det, men ingen kan vara säker på det.

Vill du själv bilda dig en uppfattning, kom till MacinLunds månadsmöte tisdagen den 7 oktober kl 15.30 i Röda rummet i Ekologihuset. Apple kommer då hit och mötet är öppet för alla intresserade.

roland.mansson@ldc.lu.se